Aromathérapie

Si les utilisations des substances odorantes des plantes sont connues depuis l’antiquité, la naissance de l'aromathérapie moderne est l’œuvre du chimiste français René Maurice Gattefossé, dans les années 1920.

L’aromathérapie consiste à utiliser les huiles essentielles à des fins thérapeutiques.

Les huiles essentielles sont des extraits de plantes obtenus par distillation à la vapeur d’eau. Seules les plantes dites aromatiques peuvent donner une huile essentielle car elles synthétisent et stockent des essences dans leurs tissus.
Les essences sont des substances liquides et odorantes, composées de molécules de petite taille, qui permettent à la plante d’attirer les insectes pollinisateurs ou de repousser des prédateurs herbivores.
 
Lors de la distillation, les poches à essence se brisent et libèrent leur contenu qui est entraîné par la vapeur d’eau. On obtient alors deux produits : l’huile essentielle et l’hydrolat aromatique (composé de l’eau de distillation recondensée et d’une partie des molécules aromatiques < 5%).

La composition de l’huile essentielle obtenue est différente de celle de l’essence contenue dans la plante : certaines molécules sont décomposées, d’autres oxydées, etc.
Les termes "essence" et "huile essentielle" désignent donc des substances différentes.
 
Les huiles essentielles ont leur place aujourd’hui dans l’arsenal thérapeutique au côté des médicaments allopathiques traditionnels et de la phytothérapie.

L’efficacité des huiles essentielles est considérable et les effets secondaires sont quasi nuls lorsqu’elles sont utilisées à bon escient : indications, posologie et voies d’administration adaptées. Afin de bénéficier des vertus des huiles essentielles, il faut donc apprendre à les utiliser pour éviter les effets secondaires et les dangers inhérents à tout produit actif.

L’aromathérapie est donc une thérapeutique naturelle utilisant les huiles essentielles pour traiter les pathologies humaines (et vétérinaires). C’est une branche de la phytothérapie dans le sens où elle utilise des extraits de plantes et des molécules aromatiques issues des végétaux.